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Par Christie Aschwanden. En mai, la ville brésilienne de Manaus a été dévastée par le Covid-19. Les hôpitaux ont été débordés et la ville a creusé de nombreuses tombes dans la forêt environnante pour inhumer les victimes. Mais en août, quelque chose avait changé. Malgré l’assouplissement des exigences en matière de distanciation sociale début juin, la ville de 2 millions d’habitants a vu son nombre de décès excédentaires passer d’environ 120 par jour à presque zéro.

En septembre, deux groupes de chercheurs ont publié leurs travaux (encore au stade de prépublication) suggérant que ce ralentissement était dû, au moins en partie, au fait qu’une grande partie de la population de la cité avait déjà été exposée au virus et était désormais immunisée. Ester Sabino, de l’université de São Paulo, au Brésil, et ses collègues ont testé plus de 6 000 échantillons provenant des banques de sang de Manaus pour détecter les anticorps dirigés contre le SARS-CoV-2. 

« Nous avons montré que le nombre de personnes infectées était vraiment élevé, atteignant 66 % à la fin de la première vague », explique l’immunologiste. Son groupe en a déduit que le nombre de personnes encore vulnérables au virus était trop faible pour le déclenchement de nouvelles flambées. On parle d’immunité collective. Un autre groupe australo-brésilien est parvenu à des conclusions similaires.

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