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Par Joseph Confavreux. La relation entre le Grande-Bretagne et l’Europe ne se comprend pas sans saisir la prégnance de l’imaginaire impérial pour les Anglais. C’est ce que montre l’historien Robert Gildea en comparant les trajectoires coloniales de la France et de son voisin d’outre-Manche.

Rencontré fin janvier 2020, à la veille du Brexit, à l’association de la Royal Air Force de Grays, petite ville triste de l’embouchure de la Tamise sur laquelle les projecteurs s’étaient braqués lors de la découverte d’un camion charnier rempli de migrants vietnamiens, Ramon John Willans, 87 ans, ancien militaire, aurait pu passer pour un excentrique.

Avec sa moustache conquérante et ses nombreuses décorations, il se réjouissait que son pays quitte enfin le giron européen avec des arguments oscillant entre « loyauté à la Reine » ; regret du manque de « gratitude » de l’Europe après que son père et son grand-père ont combattu pour elle pendant la Première et la Seconde Guerre mondiale ; et méfiance vis-à-vis de la France car, « lorsque nous avons combattu les Argentins pendant la guerre des Malouines, en 1982, ils étaient équipés de missiles français, les Exocet ».

À lire L’esprit impérial. Passé colonial et politiques du présent, de l’historien Robert Gildea, professeur à Oxford, l’homme serait plutôt emblématique de cette Angleterre qui attend impatiemment, au nom d’un passé mythifié et d’un futur fantasmé, que le pays rompe définitivement les amarres avec le continent européen, à l’issue de nouvelles et interminables négociations

L’ouvrage, publié l’an dernier par Cambridge University Press et traduit en français cette année aux éditions Passés/Composés, plonge aux racines du Brexit en examinant à quel point la relation entre la Grande-Bretagne et l’Europe ne se comprend guère sans saisir le poids du passé impérial et colonial, ainsi que les imaginaires qui le structurent. Et propose, pour faire cela, une analyse parallèle des trajectoires historiques et politiques de part et d’autre de la Manche.

L’Esprit impérial : Passé colonial et politiques du présent – Robert Gildea – Éditions Passés composés – 2020. 496 pages. 25,00 €
 
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