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Paul Thiry, baron d’Holbach (en allemand : Paul Heinrich Dietrich von Holbach), né le  à Edesheimet mort le  à Paris, est un savant et philosophe matérialiste d’origine allemande et d’expression française.

Issu d'une riche famille catholique, d'Holbach naît au no 4 de la Ludwigstrasse à Edesheim, ville du Palatinat, aujourd'hui en Rhénanie-Palatinat. Son père est Johann Jacob Dietrich (1672-1756), un viticulteur, et sa mère Catherine Jacobina Holbach (1684-1743). Le grand-père maternel, Johannes Jacobus Holbach († 1723) est teleonarius et civis, des princes-évêques de Spire, Henri-Hartard de Raville et Damien de Schönborn-Buchheim.

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D'Holbach le salonnier

Il tenait table ouverte tous les jeudis et dimanches, ces dîners étaient très renommés, pour ses amis parmi lesquels Buffond’AlembertJ.-J. RousseauHelvétiusMercierNaigeon (son éditeur), MarmontelLa HarpeMarie-Thérèse GeoffrinLouise d'ÉpinaySophie d'Houdetot et des étrangers tels Melchior GrimmAdam SmithDavid HumeLaurence SterneFerdinando GalianiCesare BeccariaJoseph PriestleyHorace WalpoleEdward GibbonDavid Garrick (pour l’essentiel cités dans la rapide biographie du second éditeur du Système de la nature, édition publiée en 1820). Au cours des réceptions, des articles de l’Encyclopédie sont préparés et rédigés. D’Holbach lui-même en rédige 428.

Ces salons, lieux de sociabilité mais aussi de débats philosophiques ou religieux, ont été un des centres de réflexion (avec les universités ou les échanges épistolaires); à une époque où les journaux étaient encore peu nombreux, et très contrôlés par la pouvoir royal. Et dans ce domaine, le salon d'Holbach a été un lieu important, où se retrouvaient et échangeaient beaucoup des esprits professant les idées les plus radicales pour l'époque : Diderot (qu'il protège et subventionne), BuffonClaude-Adrien Helvétius.

 

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